小惑星に衝突する DART ミッションは、小さな観測衛星を展開します

今月、NASA は、惑星防衛能力のテストで、宇宙船の 1 つを小惑星に故意に衝突させます。 DART ミッション (Double Asteroid Redirection Test) のアイデアは、地球に向かっている危険な小惑星を発見した場合にどのような選択肢があるかをテストすることであり、小惑星に衝突することがその進路を変えるのに効果的かどうかを調べることです。

テストのために、DART 宇宙船は、昨年 11 月の打ち上げ以来、一対の小惑星に向かって移動しています。その間、探査機は最初の画像を送り返し標的の小惑星も画像化されました。現在、DART クラフトは小型の衛星を展開しており、衝突が発生したときに写真を撮ります。 LICIACube または小惑星をイメージングするための Light Italian CubeSat と呼ばれるこの衛星は、9 月 11 日に DART のバネ仕掛けの箱から飛び出しました。

ディディモス連星系に衝突する前の NASA の DART 宇宙船とイタリア宇宙機関 (ASI) の LICIACube の図。
NASA の DART 宇宙船とイタリア宇宙機関 (ASI) の LICIACube がディディモス連星系に衝突する前の図。 NASA/ジョンズ・ホプキンス APL/スティーブ・グリベン

LICIACube の配備は、小規模な宇宙機関にとっても大きな瞬間です。イタリアの宇宙機関は、NASA と提携して衛星を提供しました。

「私たちはこれにとても興奮しています。イタリアのチームが初めて深宇宙で自国の宇宙船を操作するのです!」イタリア宇宙庁の LICIACube プロジェクト マネージャーである Simone Pirrotta 氏は、次のように述べています。 「チーム全体が活動に完全に関与し、衛星の状態を監視し、小惑星のフライバイに近づくフェーズを準備しています。最初のフルフレーム画像を受け取り、DART の影響から数日後に処理する予定です。次に、それらを使用して影響を確認し、生成された噴煙に関する関連情報を追加します。これは、私たちの写真の真の貴重な価値です。」

DART が小惑星に衝突すると、LICIACube は搭載されている 2 つのカメラを使用して直後の画像をキャプチャできるようになるという考えです: LUKE (LICIACube Unit Key Explorer) と LEIA (LICIACube Explorer Imaging for Asteroid)。

DART の主任研究員であるアンドリュー・チェン (Andrew Cheng) 氏は、次のように述べています。 「それが目撃し記録するものは、そうでなければ見ることのできないユニークで重要な情報を私たちに提供してくれるでしょう。」

DART テストの有効性についてより多くの情報を収集するために、欧州宇宙機関のミッションHERAは 2024 年 11 月に打ち上げを行い、小惑星系を訪問して衝突の影響を詳細に確認します。