ハッブル宇宙望遠鏡は、惑星の破片を引き裂く破壊的な白色矮星を発見します

星が燃料を使い果たして寿命を迎えると、最大の星は巨大な超新星で爆発します。しかし、小さな星は、質量の一部を捨てて、その周りに惑星状星雲を作り、白色矮星と呼ばれる小さくて密度の高いコアを残すという別の変化を経験します。大多数の星のように、私たちの太陽は最終的に白色矮星になり、余熱で輝きますが、核融合によってエネルギーを生成しなくなります。

融合の観点からはもはや活動的ではありませんが、白色矮星は依然として手ごわい獣です。星の残骸は小さなコアに崩壊するため、非常に密度が高く、このコアの重力が周囲の物体に大混乱をもたらす可能性があります。最近、ハッブル宇宙望遠鏡は、白色矮星が周囲の環境から岩や氷の物質を消費するという、宇宙の共食いの事例を発見しました。

惑星系の粉砕されたオブジェクトから破片を吸い上げる白色矮星を示す図。
この図は、惑星系の粉砕された物体から破片を吸い上げている白色矮星を示しています。ハッブル宇宙望遠鏡は、惑星の成分である岩石金属と氷の物質の組み合わせを明らかにした、気化した破片のスペクトルの特徴を検出します。調査結果は、進化した惑星系の暴力的な性質とそれらの崩壊する体の構成を説明するのに役立ちます。 NASA、ESA、Joseph Olmsted(STScI)

G238-44と呼ばれる白色矮星は、岩石金属材料と氷質材料の両方を降着させることが観察された最初のものであり、これらは惑星が形成される重要な構成要素であるため重要です。したがって、この白色矮星を研究することは、研究者が惑星系がどのように形成されるかについて学ぶのを助けることができます。

科学者は、星が赤色巨星に膨らんで質量を落とし、白色矮星になる前に、それらが近くの惑星に劇的に影響を与えることを知っています。また、ハッブルが研究した白色矮星は、窒素、酸素、マグネシウム、シリコン、鉄などの元素を含む惑星形成に関連する物質を引き込んでいるため、研究者は、惑星が最初に形成されたときに惑星に入ったであろう元素の混合を観察できます。

さらに、白色矮星が氷のような物体を引き付けているという事実は、彗星が惑星系で一般的である可能性があることを示唆しており、彗星または小惑星によって水が初期の地球にもたらされた可能性があるという理論を支持しています。

「私たちが知っている生活には、炭素、窒素、酸素などのさまざまな元素で覆われた岩石の惑星が必要です」と、研究者の1人であるベンジャミンザッカーマンは声明の中で述べています。 「この白色矮星に見られる豊富な元素には、岩石と揮発性物質が豊富な親体の両方が必要であるように見えます。これは、数百の白色矮星の研究で見つかった最初の例です。」